Katherine Johnson, pionera y heroína

¿Pedirías a alguien que comprobara manualmente unos cálculos hechos por un ordenador?

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Katherine Johnson en su mesa de trabajo en la NASA en los años ‘60 (credits: NASA)

Para todas las personas nacida en la era digital parece un poco absurdo, pero al principio de los años ‘60 del siglo pasado no parecía tan descabellado. Especialmente si lo que estaba en juego era la vida del primer astronauta estadounidense en orbitar alrededor de la Tierra. Está claro que no puede ser una persona cualquiera la que compruebe la capacidad computacional de un ordenador. En la NASA en esa época sería otro ordenador (un “computer” original, a la antigua, una persona), el único en que John Glenn (el astronauta en cuestión) confiaba con toda seguridad: Katherine Johnson.

Katherine Coleman Goble Johnson nació el 26 de agosto de 1918 en la Virginia Occidental (EE.UU.), día que casualmente coincide con el Women’s Equality Day en Estados Unidos. Y como si ser una mujer en esa época (y tristemente no solo en esa época) no fuera de por sí una desventaja para perseguir una carrera científica, Katherine era una mujer negra en un estado sureño de EE.UU., donde en los años ‘50 seguía la segregación racial. Esto ya nos adelanta el carácter excepcional de nuestra protagonista. Su familia consideraba tan importante la educación, que se mudaron para que ella y sus hermanos pudieran seguir su escolarización. Con solo 18 años se graduó en la universidad y fué entre los primeros alumnos afroamericanos (la única mujer) en cursar estudios de posgrado en la Universidad de la Virginia Occidental.

Katherine quería ser una una matemática investigadora. Lo consiguió cuando empezó a trabajar por la NASA en 1953, donde estaban buscando mujeres afroamericanas para ser “ordenadores”. Allí siguió hasta su jubilación en 1986, después de haber contribuido con su habilidades desde las trayectorias de los primeros vuelos espaciales de proyecto Mercury hasta lo Space Shuttle, pasando por las misiones Apolo que han llevado el hombre a la Luna. Una pionera de la ciencia espacial y computacional, Katherine ha declarado más de una vez de verdaderamente amar su trabajo. No hay mejor defensora, inspiradora, mentora y modelo en ciencia.

Katherine nos ha dejado ayer, 24 de febrero de 2020. Nos quedan su legado y su ejemplo. Su consejo: “Do your best!”.

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Katherine Johnson en la ceremonia de entrega de la Medalla Presidencial de la Libertad (el máximo honor civil en EE.UU.) en 2015 (credits: NASA)

Ya que hemos tenido que resumir muchos de sus logros, si queréis saber más, aquí algunos recursos de la NASA sobre Katherine Johnson:

https://www.nasa.gov/centers/langley/news/researchernews/rn_kjohnson.html

https://www.nasa.gov/feature/katherine-johnson-the-girl-who-loved-to-count

https://www.nasa.gov/audience/foreducators/a-lifetime-of-stem.html

https://www.youtube.com/watch?v=nKxgieXQ82w

https://www.youtube.com/watch?v=FgW2kpNQ7BY

Y un punto de vista privilegiado sobre Katherine, el de sus hijas:

https://www.youtube.com/watch?v=xsou0Lfy-YE

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